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Mario J. Pentón

Una inmensa planicie con tonos amarillos y verdes se extiende hasta el horizonte y en la distancia se atisban los rascacielos de Miami como rocas azuladas. Lejos de la metrópoli, donde habitan más de seis millones de personas, franqueándola hacia el oeste y el sur, se extiende uno de los mayores y más famosos humedales del planeta: los Everglades, un inmenso jardín subtropical en peligro por el cambio climático y la contaminación.

A bordo de hidrodeslizadores miles de turistas recorren cada día apenas una ínfima parte del parque natural subtropical más grande de Estados Unidos. Con sus 3.800 kilómetros cuadrados, el Parque Nacional de los Everglades tiene aproximadamente la misma extensión que la provincia de Guantánamo, o el doble de extensión que el estado de Nueva Jersery, en la costa noreste de Estados Unidos.

Se calcula que más de un millón de personas visitan cada año estos humedales y se cuentan por decenas de miles los puestos de trabajo que ha creado.

"El principal peligro que tenemos es el aumento del nivel del mar y la contaminación ambiental", explica un guía turístico que conduce el aerobote, una peculiar embarcación de fondo plano que se propulsa con una hélice de avión para evitar dañar a los animales y el ecosistema.

Los científicos prevén que para 2100 el nivel del mar subirá dos metros más, inundando progresivamente los humedales del sur de Florida. Un reportaje de la cadena Univisión, que cita a varios expertos de la Universidad Internacional de la Florida, recoge que los Everglades se han reducido a la mitad de su antigua extensión y reciben solo la tercera parte del agua dulce que antes recibían.

Declarado Reserva Internacional de la Biosfera en 1976, Patrimonio de la Humanidad en 1979 y Tierras Pantanosas de Importancia Internacional en 1987, los Everglades son el único lugar del mundo en que conviven los cocodrilos, que pueden llegar a medir unos cinco metros y pesar 500 kilos, con el aligátor, emparentado con los caimanes. Junto a estas especies también se pueden encontrar cientos de animales endémicos, como los manatíes, ciervos y pumas y especies invasoras como las serpientes pitón, que pueden superar los seis metros de longitud.

El corazón de los humedales del sur de Florida es el lago Okeechobee. Las lluvias del período húmedo hacen que se desborde y las aguas fluyan hacia el sur, inundando progresivamente grandes extensiones de terreno.

"En la primera mitad del siglo XX se construyeron 2.300 kilómetros de canales con el fin de contener las inundaciones del lago Okeechobee y gracias a eso pudieron crecer ciudades como Miami", explica el guía. A partir de entonces, la desecación de grandes cantidades de terreno para la urbanización y la ganadería, así como la construcción de grandes carreteras, afectaron los humedales.

"La construcción en 1928 de la carretera Tamiami Trail provocó un corte en el flujo de agua procedente del lago. Hay planes valorados en más de 10.500 millones de dólares para levantar parte de la carretera con el fin de restituir ese flujo y para intervenir y preservar los humedales, pero avanzan lentamente", explica.

A lo largo de Tamiami Trail, una extensa vía que comunica Miami con la costa occidental de la península, se trabaja en la construcción de puentes para permitir el paso del agua hacia el sur. Se trata de un proyecto que busca entre otras cosas asegurar las fuentes de agua de la ciudad.

"Si usted se toma una taza de té en Miami va a estar consumiendo la misma agua que tenemos en los Everglades", bromea el guía turístico. Aunque su afirmación es una exageración, los flujos de agua en los humedales del sur de Florida son vitales para el sostenimiento del acuífero Biscayne, de donde se obtiene el agua que se utiliza en la mayor ciudad de Florida.

Debido a la naturaleza porosa de las rocas sobre las que se asientan los pantanos, la penetración del mar o la contaminación de determinadas áreas termina repercutiendo en todo el ecosistema.

El ruido ensordecedor de la hélice del aerobote del que los turistas se protegen utilizando tapones para los oídos deja lugar a un silencio sepulcral cuando se apaga el motor. En medio de los humedales solo se escucha el sonido de grillos o los zumbidos de los innumerables insectos que habitan la zona.

"Aquí viven también los amerindios Miccosukees, una tribu originaria de Carolina que con el paso del tiempo fue desplazada hacia los humedales y resistió durante más de 100 años los intentos de asimilación", explica el guía.

Los Miccosukees o Mikazuki, como también se les conoce, fueron reconocidos por Cuba como un país soberano dentro de Estados Unidos después que una delegación de la tribu visitara la Isla en 1959. Fidel Castro recibió personalmente a la comitiva y reconoció el pasaporte indígena, que ha sido posteriormente validado por otras naciones.

En 1962, el Gobierno norteamericano aprobó la constitución de la tribu, que fue reconocida oficialmente como una tribu indígena autóctona a la que se le concedieron importantes beneficios fiscales. Hoy los Miccosukees son considerados uno de los grupos indígenas más prósperos de EE UU con su imperio de casinos, restaurantes y hoteles.

"Los humedales de los Everglades son un tesoro de todos que debemos proteger", señala el guía turístico al terminar la excursión en las cercanías de Tamiami Trail y que sueña con concientizar a los visitantes de la importancia de proteger este espacio del que depende su familia y buena parte del sur de Florida.

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